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人类祖先的足印里究竟藏着怎样的秘密?
  • 内容来源:本站原创
  • 网站编辑:kate
  • 发布时间:2016.12.19
对360万年前的足印的研究显示,南方古猿阿法种可能有着和大猩猩相仿的社会结构。
 
人类祖先的足印里究竟藏着怎样的秘密?
在坦桑尼亚利特里考古遗址新发掘的小沟之一L8中,有一些人类足印,这是南边的部分。
摄影:RAFFAELLO PELLIZZON
 
撰文:Michael Greshko
 
  近40年前,考古学家惊人地发现了一组足印。这些足印是360万年前,早期人类祖先在非洲漫步时留下的。
 
  1978年,古生物学家Mary Leakey发现了一组70个足印,这次考古学家又发现了14个。它们位于坦桑尼亚东北部的著名考古遗址:利特里(Laetoli)。这些是已知最古老的足印,为确定人类早早就开始用两条腿行走提供了重要证据。
 
  足印分布的范围是一般停车场的三倍,很有可能属于两个南方古猿阿法种。该物种最著名的代表当属“露西”。
 
  古人类的足印也是坦桑尼亚的诸多文化瑰宝之一,这个国家有很多古人类遗址。奥杜威峡谷位于利特里东北方向约32公里,以出土了已知最早的人类化石而闻名于世。
 
  新足印的发现几乎可以说是必然:2015年,人们准备在利特里遗址修建一座博物馆,达累斯萨拉姆大学的坦桑尼亚考古学家Fidelis Masao和Elgidius Ichumbaki在评估潜在的影响时,发现了新的足印。
 
  他们随即迎来一支意大利科学家队伍对遗址进行进一步发掘。2016年7月,坦桑尼亚政府公开发布了这些脚印,国家旅游部长担任了特邀嘉宾。
 
  意大利佩鲁贾大学的古人类学家、研究合著者Marco Cherin说:“我在利特里时,简直无法相信这一切。从情感的角度来看,化石有了完全不同的意义:你会看到某人奔走的足印,可以解读他的行为。”
 
公园散步?
 
  古人类学家非常期待关于足印的最新消息。
 
  史密森学会人类起源计划的Briana Pobiner没有参与此次研究,她表示:“能在利特里发现更多的足印,我感到非常激动。这是人类演化历史上最古老的足印遗址。”
 
  除此之外,根据其中一个个体迈出一大步判断,他应该超过1.7米,是已知最大的南方古猿阿法种个体之一。这一发现也支持了以下观点:南方古猿阿法种中的男性和女性有着不同的身型,这种特性被称为性别二态现象(sexual dimorphism)。
 
  Pobiner说:“这不是什么新鲜事,但有意思的是,这两个个体中的一个似乎是利特里遗址里体型最大的男性。”
 
  然而,对新足印的进一步分析引起了一些争议,很大程度上是因为研究人员的解读。这一分析发表在12月14日的eLife杂志上。
 
人类祖先的足印里究竟藏着怎样的秘密?
另一种视角下的L8,这是利特里遗址新发掘的区域之一,有不少人类祖先的足印。
摄影:RAFFAELLO PELLIZZON
 
  Cherin和同事指出,新发现的足印和1978年发现的位于同一层火山灰,方向也一致,这意味着这两组足印来自于同一个经过这里的族群。Cherin认为,这两次发现的足印很有可能是在几个小时里相继留下的。
 
  研究人员表示,这些足印颠覆了我们对生活在利特里的族群的社会结构的理解。他们从大小不一的足印中,发现了一位成年男性(新足印中更大的那个)、两到三个成年女性和两三个少年。
 
  研究团队发现成年男性和女性的体型差别很明显,因此推断南方古猿阿法种的社会结构和今天的大猩猩相仿:多个雌性共享一个雄性伴侣。换句话说,利特里的足印可能是某个像大猩猩一样的族群在活动中留下的。
 
  研究合著者、意大利罗马大学的古人类学家Giorgio Manzi在邮件中写道:“我们不再采用20世纪70年代的传统描述手法:一对像人类一样的南方古猿夫妇手挽着手,浪漫地散步。这种旧式解读很可能具有误导性。”
 
学术争议
 
  但外界的研究者并不完全接受这样的观点。比如,美国自然历史博物馆的古人类学家William Harcourt-Smith表示,仅从足印,我们极难区分成年女性和大个子少年,尤其是在只有5个个体的情况下,就像利特里遗址的这些足印。
 
  Harcourt-Smith说:“想想现代人吧,一个大个子的13岁男孩和一个21岁的女性,你真的能准确区别这两个人的足印吗?”
 
人类祖先的足印里究竟藏着怎样的秘密?
最初的那些足迹是Mary Leake领导的研究团队在利特里发现的。这是1979年《国家地理》杂志刊登的照片。
摄影:ROBERT I.M. CAMPBELL, NATIONAL GEOGRAPHIC CREATIVE
 
  此外,Harcourt-Smith还指出,我们无法断定这两组足印属于同一个社会群体。
 
  肯特州立大学的古人类学家Owen Lovejoy参与了露西解剖学原貌的重建工作,他也同意Harcourt-Smith的说法。
 
  Lovejoy在邮件中写道:“他们提到的足印尺寸的不同和性别二态现象没有关系,因为我们对足印主人的年龄一无所知。根据这5个足印就判断出类似大猩猩的性策略,这么说吧,有点荒谬。”
 
  不过,Manzi和Cheri仍然坚持自己的看法,他们已经计划重返利特里,寻找更多的足印。
 
  Manzi写道:“刚刚发表的足迹来自于三条小沟,那里肯定有更多类似的足印等着我们去发掘。”
 
  未来的科学家将有足够的机会去检验考古团队的说法。研究者正在和坦桑尼亚政府合作保护足迹,他们已经构建了足印的3D数字模型,以保证足印能保存(至少在虚拟技术上)几年时间。
 
(译者:Sky4)
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